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Cold Medicine Safety

Mother with baby at pharmacy

When your baby has the sniffles, sneezes, stuffy nose and cough you may be tempted to reach for the cold medicine to help them feel better. But, for children under 2, and especially for newborns and infants, over-the-counter cold medicines – even those formulated specifically for children – should not be given unless you've spoken with your child's doctor.

In fact, when it comes to infants under 3 months of age, the Centers for Disease Control and Prevention (CDC) recommends calling your baby's doctor as soon as you think they have a cold, because colds in infants can quickly develop into more serious problems such as pneumonia or bronchiolitis.

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But still, according to the American Academy of Pediatrics (AAP), babies get about 8 to 10 colds before the age of two, more if they have older brothers and sisters. So what should you do, and not do, if your baby gets a cold?

What to do

Home care

If your baby has a stuffy nose from a cold, using a suction bulb can help to clear it. A cool-mist humidifier or a warm-air vaporizer keeps moisture in the air, helping to loosen congestion. If you use a humidifier or vaporizer, clean and dry it well every day to prevent the buildup of bacteria and mold. Steam can also give babies and young children much needed relief from a stuffy nose and even congestion. Turn your bathroom into a steam room by closing the door and running the shower with only hot water. Sit with your baby for 10-15 minutes.

Be sure your baby is staying hydrated. If your baby is having trouble feeding, offer smaller, more frequent feeds.

Watch this video as Dr. Heeten Masters demonstrates how to clear your baby's stuffy nose.

Giving medicine

If your health care provider does prescribe medication for your baby, here are some very important guidelines to follow:

Double check. First, check to make sure you have the correct prescription. Many prescription and medicine bottles look the same, so make sure your child's name is on the label and it's the medicine that the doctor recommended or prescribed.

Be especially careful when reaching into the medicine cabinet in the middle of the night – it's easy to grab the wrong bottle when you're sleepy.

Read all instructions. Both prescription and OTC medicines usually come with printed inserts about common side effects and further instructions on how to take the medicine. Be sure to read all information carefully before beginning the medicine. The label may instruct you to shake a liquid medicine before using so that the active ingredients are evenly distributed throughout it. Call the doctor or pharmacist if you have any questions.

With or without food? All prescription medicines have labels or instructions about how to take them. For example, "take with food or milk" means the medicine may upset an empty stomach or that food may improve its absorption. In this case, your child should eat a snack or meal right before or after taking the medicine.

Another common instruction on prescription medicines is "take on an empty stomach," in which case your child should take the medicine 1 hour before or 2 hours after a meal because food may prevent the medicine from working properly or may delay or reduce its absorption. Some medicines interact only with certain foods or nutrients, such as dairy products, so be sure to check the label for other instructions.

The right dose. Giving the correct dose is important because most medicines need to be taken in a certain amount and at certain times to be effective. The dose will be written on the prescription label or, on OTC medicines, should be printed on the package insert, product box or product label.

Measure carefully. You can dispense medicine in a variety of ways. For babies who can't drink from a cup, try a dosing syringe, which lets you dispense the medicine into your baby's mouth, making it less likely to be spit out. Be careful, though – many come with a small cap on the end that can be a choking hazard to young children. Store a medicine syringe in a safe place out of the reach of kids.


Fever is a sign that you child's body is fighting off infection. If your child has a low fever, be sure to keep them hydrated.

If you have an infant 3 months or younger with a rectal temperature of 100.4°F (38°C) or higher, call your doctor or go to the emergency department immediately. If your child is between 3 months and 3 years old and has a fever of 102.2°F (39°C) or higher, call your doctor to find out if he or she needs to see your child.

Things to watch out for

Aspirin alert

Never give aspirin to kids, especially during viral illnesses. Using aspirin during an illness caused by a virus (such as the flu, chickenpox, or an upper respiratory infection) can cause Reye syndrome. This potentially life-threatening disease can cause nausea, vomiting and extreme tiredness that progresses to a coma.

Some over the counter (OTC) medicines (including some that treat headache and nausea) contain aspirin. So always read labels and check with your doctor or pharmacist before using them. Also, some aspirin-containing medicines use words other than aspirin, such as salicylate or acetylsalicylate. Avoid those too.

Honey risks

Do not give honey to children younger than 12 months. Honey can contain the bacteria that causes infant botulism. Honey is safe for people 1 year of age and older. After the age 1, honey does help to calm a cough and soothe a sore throat.

Liquor/alcohol as medicine

Never give a baby liquor for cold symptoms, or for any reason including colic and teething. Sometimes well-meaning parents, grandparents, relatives or friends may suggest that this is what they used when their children were little. Today, we know better. Even when given in very small amounts, alcohol is metabolized much differently in infants and children and can have dangerous and long-term consequences.

Rubbing alcohol dangers

Because rubbing alcohol cools the skin quickly, it was once believed to reduce fever. However, because it does cool the skin quickly, it can cause your baby to shiver, signaling the body to respond by actually increasing temperature. Rubbing alcohol can also be absorbed into the baby's skin, resulting in serious consquences and even a medical emergency.

Medication awareness

  • Never use leftover medicines. For example, pharmacists will sometimes dispense more liquid medicine than is needed in case some is spilled or measured incorrectly. If you have leftover liquid medicine, throw it out. For medicines taken as needed, keep an eye on the expiration date to make sure you don't give an outdated medicine.
  • Never give your child medicines that have been prescribed to someone else, whether it's an adult or child. Even if two people have the same illness, they may need different drugs with different dosages and directions.
  • Never give a child a medicine that is meant for adults.
  • Check with your doctor or pharmacist before giving two types of medicines with the same ingredients to your child.
  • When buying OTC medicines, check the packaging for possible tampering, and don't use any medicine in a cut, torn or sliced package. Check the expiration date too.
  • Work with a local pharmacist so that your family's medicine history is in a central location. Consult your pharmacist if you have questions about any medicine, including information about possible side effects or reactions.

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Note: All information is for educational purposes only. For specific medical advice, diagnoses, and treatment, consult your doctor.

Abuela con bebe

Cuando su bebé tiene un resfriado, estornudos, congestión nasal y tos, puede tener la tentación de darle un medicamento para el resfriado para que se sienta mejor. Pero, para los niños menores de 2 años, y especialmente para los recién nacidos y bebés, no se le debe dar medicamentos para el resfriado de venta libre sin receta, incluso los formulados específicamente para niños, a menos que haya hablado con el doctor de su hijo.

De hecho, cuando se trata de bebés menores de 3 meses de edad, los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC, por sus siglas en inglés) recomiendan llamar al doctor de su bebé tan pronto como crea que tiene un resfriado, ya que los resfriados en bebés pueden convertirse rápidamente en problemas más serios. Como la neumonía o la bronquiolitis.

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Pero aun así, segûn la Academia Americana de Pediatría (AAP, por sus siglas en inglés), los bebés contraen aproximadamente 8 a 10 resfriados antes de los dos años, más si tienen hermanos y hermanas mayores. Entonces, ¿qué debe hacer y no hacer si su bebé tiene un resfriado?

Qué hacer

Cuidados en el hogar

Si su bebé tiene la nariz tapada por un resfriado, usar una bombilla de succión puede ayudar a limpiar la nariz. Un humidificador de vapor frío o un vaporizador de aire caliente mantienen la humedad en el aire, ayudando a aflojar la congestión. Si usa un humidificador o vaporizador, límpielo y séquelo bien todos los días para evitar la acumulación de bacterias y moho. El vapor también puede brindar a los bebés y niños pequeños el alivio necesario de una congestión nasal e incluso congestión de pecho. Convierta su cuarto de baño en una sala de vapor cerrando la puerta y abriendo solo el agua caliente. Siéntese con su bebé dentro del baño durante 10-15 minutos.

Asegûrese de que su bebé se mantenga hidratado. Si su bebé tiene problemas para alimentarse, ofrezca alimentos más pequeños y más frecuentes.

Mire este video mientras el Dr. Heeten Masters muestra cómo limpiar la congestión nasal de su bebé.

Dar medicamento

Si su proveedor de atención médica le receta medicamentos a su bebé, aquí hay algunas guías muy importantes que debe seguir:

Doble verificación. Primero, asegûrese de tener la receta correcta. Muchas botellas de medicamentos recetados tienen el mismo aspecto, así que asegûrese de que el nombre de su hijo esté en la etiqueta y que sea el medicamento recomendado o recetado por el médico.

Tenga especial cuidado al llegar al botiquín de medicamentos en medio de la noche, ya que es fácil agarrar la botella equivocada cuando tiene sueño.

Lee todas las instrucciones. Tanto los medicamentos de venta con receta como los de venta libre generalmente incluyen inserciones impresas sobre los efectos secundarios comunes e instrucciones adicionales sobre cómo tomar el medicamento. Asegûrese de leer toda la información cuidadosamente antes de comenzar el medicamento. Es posible que la etiqueta le indique que agite un medicamento líquido antes de usarlo para que los ingredientes activos se distribuyan de manera uniforme en todo el mismo. Llame a su médico o farmacéutico si tiene alguna pregunta.

¿Con o sin comida? Todos los medicamentos recetados tienen etiquetas o instrucciones sobre cómo tomarlos. Por ejemplo, "tomar con comida o leche" significa que el medicamento puede alterar el estómago vacío o que la comida puede mejorar su absorción. En este caso, su hijo debe comer un bocadillo o una comida justo antes o después de tomar el medicamento.

Otra instrucción comûn sobre los medicamentos recetados es "tomar con el estómago vacío", en cuyo caso su hijo debe tomar el medicamento 1 hora antes o 2 horas después de una comida, ya que los alimentos pueden evitar que el medicamento funcione correctamente o pueden demorar o reducir su absorción. Algunos medicamentos interactûan solo con ciertos alimentos o nutrientes, como los productos lácteos, así que asegûrese de revisar la etiqueta para otras instrucciones.

La dosis correcta. Dar la dosis correcta es importante porque la mayoría de los medicamentos deben tomarse en cierta cantidad y en ciertos momentos para que sean eficaces. La dosis se anotará en la etiqueta de la receta o, en los medicamentos de venta libre, debe imprimirse en el paquete, la caja del producto o la etiqueta del producto.

Medir con cuidado. Puede dispensar medicamentos de varias maneras. Para los bebés que no pueden beber de una taza, pruebe una jeringa dosificadora, que le permite dispensar el medicamento en la boca de su bebé, haciendo que sea menos probable que se escupa. Sin embargo, tenga cuidado: muchos vienen con una pequeña tapita en el extremo que puede ser un peligro de asfixia para los niños pequeños. Guarde una jeringa para medicamentos en un lugar seguro fuera del alcance de los niños.


La fiebre es una señal de que el cuerpo de su hijo está combatiendo una infección. Si su hijo tiene fiebre baja, asegûrese de mantenerlo hidratado.

Si tiene un bebé de 3 meses o menos con una temperatura rectal de 100.4° F (38° C) o más, llame a su médico o acuda al departamento de emergencias inmediatamente. Si su hijo tiene entre 3 meses y 3 años y tiene fiebre de 102.2° F (39° C) o más, llame a su médico para averiguar si necesita ver a su hijo.

Cosas a tener en cuenta

Alerta de aspirina

Nunca le dé aspirina a los niños, especialmente durante enfermedades virales. El uso de aspirina durante una enfermedad causada por un virus (como la gripe, la varicela o una infección del tracto respiratorio superior) puede causar el síndrome de Reye. Esta enfermedad potencialmente mortal puede causar náuseas, vómitos y cansancio extremo que avanza a una coma.

Algunos medicamentos de venta libre (incluidos algunos que tratan el dolor de cabeza y las náuseas) contienen aspirina. Por lo tanto, siempre lea las etiquetas y consulte con su médico o farmacéutico antes de usarlas. Además, algunos medicamentos que contienen aspirina usan otras palabras además de la aspirina, como salicilato o acetilsalicilato. También evite estos.

Riesgos de miel

No le dé miel a los niños menores de 12 meses. La miel puede contener la bacteria que causa el botulismo infantil. La miel es segura para las personas de 1 año de edad y mayores. Después de la edad de 1 año, la miel ayuda a calmar la tos y calmar el dolor de garganta.

Licor/alcohol como medicamento

Nunca le dé a un bebé licor para los síntomas del resfriado, o por cualquier motivo, incluidos los cólicos y cuando le estén saliendo los dientes. A veces, los padres, abuelos, parientes o amigos bienintencionados pueden sugerir que esto es lo que usaban cuando sus hijos eran pequeños. Hoy, sabemos mejor. Incluso cuando se administra en cantidades muy pequeñas, el alcohol se metaboliza de manera muy diferente en los bebés y niños y puede tener consecuencias peligrosas y a largo plazo.

Peligros del alcohol para frotar

Debido a que el alcohol para frotar enfría la piel rápidamente, una vez se creyó que reducía la fiebre. Sin embargo, debido a que enfría la piel rápidamente, puede hacer que su bebé se estremezca, lo que indica que el cuerpo responde al aumentar la temperatura. El alcohol para frotar también se puede absorber en la piel del bebé, lo que puede tener graves consecuencias e incluso una emergencia médica.

Conocimiento sobre los medicamentos

  • Nunca use medicamentos sobrantes. Por ejemplo, los farmacéuticos a veces dispensan más medicamento líquido del que se necesita en caso de que algunos se derramen o se midan incorrectamente. Si tiene medicamento líquido sobrante, deséchelo. Para los medicamentos que se toman segûn sea necesario, vigile la fecha de vencimiento para asegurarse de no administrar un medicamento caducado.
  • Nunca le dé a su hijo medicamentos recetados a otra persona, ya sea un adulto o un niño. Incluso si dos personas tienen la misma enfermedad, pueden necesitar diferentes medicamentos con diferentes dosis e instrucciones.
  • Nunca le dé a un niño un medicamento destinado a adultos.
  • Consulte con su médico o farmacéutico antes de administrar dos tipos de medicamentos con los mismos ingredientes a su hijo.
  • Cuando compre medicamentos de venta libre, revise el empaque para detectar posibles manipulaciones y no use ningûn medicamento en un paquete cortado, desgarrado o abierto. También revise la fecha de caducidad.
  • Trabaje con un farmacéutico local para que el historial médico de su familia se encuentre en una ubicación central. Consulte a su farmacéutico si tiene preguntas sobre algûn medicamento, incluida información sobre posibles efectos secundarios o reacciones.

¿Más preguntas? Tenemos respuestas.

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